ดาวเคราะห์หินที่เล็กที่สุด

ดาวเคราะห์หินที่เล็กที่สุด
9 กุมภาพันธ์ 2552 รายงานโดย: วิมุติ วสะหลาย (wimut@hotmail.com)
กล้องโทรทรรศน์คอรอต (COROT–Convection Rotation and Planetary Transits Space Telescope) ได้พบดาวเคราะห์หินที่เล็กที่สุดเท่าที่เคยพบในระบบสุริยะอื่น

ดาวเคราะห์ดวงนี้มีชื่อว่า คอรอต-เอ็กโซ-7 บี (COROT-Exo-7b) ใหญ่กว่าโลกไม่ถึงสองเท่า โคจรรอบดาวฤกษ์คล้ายดวงอาทิตย์ อุณหภูมิพื้นผิวร้อนมาก คาดว่าพื้นผิวออกปกลุ่มด้วยลาวาหรือไอน้ำ

ปัจจุบันมีการค้นพบดาวเคราะห์ในระบบสุริยะอื่น (ดาวเคราะห์ที่โคจรรอบดาวฤกษ์ดวงอื่นไม่ใช่ดวงอาทิตย์) แล้วประมาณ 330 ดวง ในจำนวนนี้เกือบทั้งหมดเป็นดาวเคราะห์แก๊สยักษ์แบบดาวพฤหัสบดีและดาวเสาร์

แต่ดาวเคระห์ดวงนี้ไม่เป็นเช่นนั้น มันมีเส้นผ่านศูนย์กลางไม่ถึง 2 เท่าของโลก มีวงโคจรเล็กมาก จึงใช้เวลาโคจรรอบดาวกษ์รอบหนึ่งใช้เวลาเพียง 20 ชั่วโมง และด้วยที่อยู่ใกล้ดาวฤกษ์มาก จึงมีอุณหภูมิพื้นผิวสูงถึง 1,000-1,500 องศาเซลเซียส ส่วนความหนาแน่นของดาวเคราะห์ดวงนี้ยังอยู่ในช่วงการตรวจสอบ เป็นไปได้ว่าดาวเคราะห์นี้ปกคลุมไปด้วยลาวา หรืออาจจัดเป็นดาวเคราะห์ประเภทหนึ่งที่ประกอบด้วยหินและน้ำในปริมาณใกล้เคียงกัน

การค้นหาดาวที่มีขนาดเล็กและแข็งแบบโลก ดาวอังคาร หรือดาวศุกร์ เป็นเรื่องยากมาก เนื่องจากวิธีการค้นหาดาวเคราะห์ในระบบสุริยะอื่นที่นิยมใช้กันในปัจจุบันมักเอื้อต่อการพบดาวเคราะห์ดวงยักษ์แบบดาวพฤหัสบดี แต่คอรอตใช้วิธีสังเกตปรากฏการณ์ดาวเคราะห์ผ่านหน้า (transit) ดาวฤกษ์ วิธีนี้ทำให้นักวิทยาศาสตร์สามารถวัดขนาดของดาวเคราะห์ได้โดยตรง นอก จากนี้ตำแหน่งที่ตั้งของคอรอตซึ่งก็คือในอวกาศก็เหมาะต่อการสำรวจต่อเนื่อง เป็นเวลานานโดยไม่ถูกขัดจังหวะเหมือนกับหอสังเกตการณ์ที่อยู่บนพื้นโลก

นักดาราศาสตร์ยังคงไม่แน่ใจเกี่ยวกับโครงสร้างภายในของ คอรอต-เอกโซ-7 บี และยังไม่อาจยืนยันได้ว่าเป็นดาวเคราะห์มหาสมุทรจริง ดาวเคราะห์ประเภทนี้ยังไม่เคยมีการพิสูจน์ว่ามีอยู่จริง ตามทฤษฎีกล่าวว่า ดาวเคราะห์มหาสมุทรในช่วงเริ่มต้นจะปกคลุมไปด้วยน้ำแข็งบางส่วน แต่ต่อมาได้ขยับเข้ามาโคจรใกล้ดาวฤกษ์มากขึ้น น้ำแข็งนั้นจึงละลายกลายเป็นผืนน้ำปกคลุมท่วมทั้งผิวดาว

“การค้นพบครั้งนี้เป็นก้าวกระโดดที่สำคัญในการศึกษากระบวนการกำเนิดและวิวัฒนาการของโลก” มัลคอล์ม ฟริดลันด์ นักวิทยาศาสตร์ประจำโครงการคอรอตขององค์การอีซากล่าว

ที่มา:
Smallest terrestrial exoplanet discovered – astronomy.com

Add a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *